Dorota Jarosinska (ECEH-OMS): “La contaminación atmosférica es la segunda causa de muerte por enfermedades no transmisibles después del tabaco”

Combatir la contaminación del aire es el tema del Día Mundial del Medio Ambiente que se celebra hoy 5 de junio. El aire que respiramos es fundamental para nuestra existencia; sin embargo, a veces se olvida el impacto que la calidad del aire tiene en nuestra salud y bienestar.

Si bien hay muchas razones por las cuales se debería estar intensificando las acciones para combatir la contaminación del aire, quizás la más convincente sea el impacto positivo directo que tales acciones tendrán en nuestra salud y la salud de la infancia. Para conmemorar el Día Mundial del Medio Ambiente, la Dra. Dorota Jarosińska, responsable del programa responsable de la calidad del aire en el Centro Europeo de Medio Ambiente y Salud (ECEH) de la Organización Mundial de la Salud (OMS) en Bonn (Alemania), responde a algunas de las preguntas más apremiantes sobre la contaminación del aire, su impacto en la salud y otras cuestiones. Leihoa.info reproduce dicha entrevista, publicada originalmente en inglés en la página de la región europea de la OMS, por el interés que tiene para una primera aproximación a las cuestiones ligadas a la contaminación atmosférica.

En primer lugar, ¿qué es la contaminación del aire? La contaminación del aire es la contaminación del aire que respiramos, en interiores o al aire libre, por cualquier agente químico, físico o biológico que modifique sus características naturales. Los contaminantes con la evidencia más sólida para la salud pública incluyen micropartículas (MP), ozono (O3), dióxido de nitrógeno (NO2) y dióxido de azufre (SO2). Los riesgos para la salud asociados con partículas de menos de 10 y 2.5 micrones de diámetro (PM10 y PM2.5) son de particular importancia para la salud pública. Las micropartículas son capaces de penetrar en los pulmones y llegar al torrente sanguíneo, causando principalmente impactos cardiovasculares y respiratorios. 

                          “Las micropartículas son capaces de penetrar en los pulmones y llegar al torrente sanguíneo, causando principalmente impactos cardiovasculares y respiratorios”. 

¿Cómo afecta realmente la contaminación del aire a la salud? La contaminación del aire afecta a todas las personas. Es la segunda causa de muerte por enfermedades no transmisibles (ENT) después de fumar tabaco. En 2016, en la región de Europa de la OMS, más de 550.000 muertes fueron atribuibles a los efectos conjuntos de la contaminación del aire en el hogar y en el ambiente (o al aire libre). En niños y adultos, la exposición tanto a corto como a largo plazo a la contaminación del aire ambiente puede afectar su salud. En los niños, esto podría incluir la reducción del crecimiento y la función pulmonar, infecciones respiratorias y asma crónica. En los adultos, la cardiopatía isquémica y el accidente cerebrovascular son las causas mas comunes de muerte prematura atribuibles a la contaminación del aire exterior. También están surgiendo pruebas de otros efectos de la contaminación del aire, como la diabetes, problemas de desarrollo neurológico en niños y enfermedades neurodegenerativas en adultos.

“La contaminación del aire afecta a todas las personas: Es la segunda causa de muerte por enfermeades no transmisibles (ENT) después de fumar tabaco. En 2016, en Europa, más de 550.000 muertes fueron atribuibles a los efectos conjuntos de la contaminación del aire en el hogar y en el aire libre”.

¿Quién ha establecido pautas sobre la calidad del aire para proteger la salud, puede contarnos algo más sobre ellas? Desde mediados de la década de 1980, la OMS, a través de la Oficina para Europa, ha coordinado el desarrollo de una serie de directrices de calidad del aire. Proporcionan valores de referencia para varios contaminantes del aire, que si se logran, darían como resultado una reducción significativa del riesgo de efectos en la salud. Aunque las directrices no son legalmente vinculantes, se han utilizado ampliamente como una referencia para ayudar a los responsables de la formulación de políticas en todo el mundo a establecer estándares y objetivos para la gestión de la calidad del aire. También proporcionan recomendaciones sobre el desarrollo de políticas y herramientas de salud pública.

La última edición de las directrices es de 2005, ¿siguen siendo válidas y se actualizarán? Las Pautas de calidad del aire (AQG) de la OMS se actualizaron en 2005 e incluyen recomendaciones para los cuatro contaminantes del aire más comunes: partículas, ozono, dióxido de nitrógeno y dióxido de azufre. Se basaron en una revisión de la evidencia científica acumulada en ese momento y, como tal, aún ofrecen sólidos argumentos de salud para mejorar la calidad del aire. Desde entonces, la base de evidencia de los efectos adversos para la salud relacionados con la exposición a corto y largo plazo a estos contaminantes se ha vuelto mucho más grande y más amplia. Como resultado, en 2016 la OMS comenzó a trabajar para producir una actualización del AQG, y este proyecto está en curso.

¿Quién está expuesto a la contaminación del aire? Casi todo el mundo está expuesto a la contaminación del aire. Aunque se está haciendo mucho para mejorar la calidad del aire, la evidencia de los efectos adversos para la salud de la contaminación del aire persiste en muchas partes del mundo, incluso en  Europa. Por ejemplo, a pesar de las reducciones en las emisiones de PM10, la mayoría de la población urbana en países europeos monitoreados entre 2000 y 2015 estuvo expuesta a concentraciones por encima del valor de referencia anual AQG de la OMS, según se informó a la Agencia Europea de Medio Ambiente.

“La evidencia de los efectos adversos para la salud de la contaminación del aire persiste en muchas partes del mundo, incluso en  Europa. Por ejemplo, la mayoría de la población urbana en países europeos monitoreados entre 2000 y 2015 estuvo expuesta a concentraciones por encima del valor de referencia anual AQG de la OMS.”

¿Qué se puede hacer para mejorar la calidad del aire? Para mejorar la calidad del aire, debemos abordar las múltiples fuentes de contaminación del aire. Los sectores más comunes que contribuyen a la contaminación del aire son la agricultura, la energía, el transporte, la industria, el comercio y los residuos, más la combustión doméstica de combustibles sólidos; otra fuente importante de contaminación del aire interior es el humo del tabaco. Por lo tanto, necesitamos un enfoque muy amplio para abordar la contaminación del aire. Se están produciendo muchos cambios en nuestros Estados miembros para contribuir a mejorar la calidad del aire, pero necesitamos hacer mucho más. Algunos buenos ejemplos de pasos que muchos países y municipios ya han tomado son: introduciendo tecnologías limpias en la industria para reducir las emisiones de chimeneas y mejorando la gestión de residuos; garantizar el acceso a energía limpia asequible para cocinar, calentar e iluminar en los hogares; priorizar el transporte público en áreas urbanas, redes para caminar y andar en bicicleta y viajes en tren interurbano; mejora de la eficiencia energética de los edificios; hacer que las ciudades sean más verdes, más compactas y, por lo tanto, más eficientes energéticamente; aumentar el uso de fuentes de energía renovables, como la energía solar, eólica e hidroeléctrica; introducción de estrategias de reducción de residuos, separación, reciclaje y reutilización o reprocesamiento. En 2018, la tercera Reunión de Alto Nivel de las Naciones Unidas sobre las enfermedades no transmisibles reconoció la contaminación del hogar y del aire libre como un factor de riesgo para las enfermedades no transmisibles, junto con las dietas poco saludables, el consumo de tabaco, el consumo nocivo de alcohol y la inactividad física.

“Los sectores más comunes que contribuyen a la contaminación del aire son la agricultura, la energía, el transporte, la industria, el comercio y los residuos, más la combustión doméstica de combustibles sólidos; otra fuente importante de contaminación del aire interior es el humo del tabaco”.

¿Qué está haciendo la OMS para apoyar a sus Estados miembros? La OMS/Eropa apoya a los Estados miembros dentro del Proceso Europeo de Medio Ambiente y Salud a través del apoyo técnico, la creación de capacidad y la promoción. Como ya se mencionó, la OMS está trabajando actualmente en la actualización del AQG global para proporcionar valores revisados ​​para varios contaminantes del aire. También hemos desarrollado herramientas, como AirQ + para cuantificar los efectos en la salud de la exposición a la contaminación del aire, así como herramientas que apoyan los argumentos de salud para las políticas de mitigación urbana y del cambio climático. La OMS ECEH también preside el Grupo de trabajo conjunto sobre los aspectos sanitarios de la contaminación atmosférica de la Convención de la Comisión Económica para Europa de las Naciones Unidas (CEPE) sobre la contaminación atmosférica transfronteriza a gran distancia (LRTAP). Dentro del Grupo de trabajo, los expertos ambientales y de salud pública trabajan para monitorear y abordar los efectos de la contaminación del aire en la salud humana y ayudar a definir las prioridades futuras.

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